Campaña del Desierto Occidental

La campaña en África del Norte era muy importante estratégicamente para el Eje y los Aliados. Los Aliados usaron la campaña como un acercamiento a un segundo frente de lucha contra el Eje de la Fortaleza Europa, y ayudó a disminuir la presión en el frente ruso. El Eje había planeado dominar el Mediterráneo a través del control de Gibraltar y del Canal de Suez, y al emprender una exitosa campaña en África del Norte donde, atacando septentrionalmente, se apoderaría de los ricos pozos de petróleo del Medio Oriente. Esto habría cortado los abastecimientos de petróleo más cercanos a los Aliados, y habría aumentado los disponibles para el funcionamiento de la maquinaria de guerra del Eje. El 13 de septiembre de 1940, los italianos lanzaron a su 10° Ejército, compuesto de unos 250.000 hombres, contra el Egipto controlado por los británicos y montaron fuertes defensas en Sidi Barrani. El 10º Ejército no estaba muy mecanizado y el general italiano Graziani, al no tener información sobre el estado de las fuerzas británicas decidió no continuar hacia El Cairo

 Campaña del Desierto Occidental

Las fuerzas británicas eran muy superadas en número por los italianos. Un total de 200.000 contra 35.000, y sólo la mitad de las fuerzas británicas eran combatientes. Sin embargo lanzaron un contraataque, Operación Compass. Fue bastante más exitoso de lo que pensaban. Lograron la rendición de todo el 10° Ejército y el avance aliado hasta El Agheila. La impactante noticia de la derrota italiana no pasó desapercibida y pronto tropas alemanas, el Deutsches Afrikakorps al mando de Rommel (El Zorro del Desierto), fueron enviadas en ayuda. Aunque sólo se les ordenó defender la línea, Rommel lanzó una ofensiva desde El Agheila en que recuperó el terreno perdido hasta Sallum, con la excepción de Tobruk, dejando el territorio casi como estaba antes del conflicto.

File:Bundesarchiv Bild 101I-443-1589-09, Nordafrika, Rommel in Befehlsfahrzeug.jpg

Rommel observando con prismáticos desde su vehículo de mando, identificable por la palabra «Greif» que luce en el lateral. Afueras de Tobruk, junio de 1942

Enlace directo: Batalla de Bardia

Durante el siguiente punto muerto, las fuerzas aliadas se reorganizaron como el 8º Ejército, que estaba formado por unidades de los ejércitos británico y de otros países, especialmente del Ejército Australiano y el Ejército Indio, aunque también del Ejército Sudafricano, el Ejército Neozelandés y una brigada de las Franceses Libres al mando de Marie-Pierre Koenig. La nueva formación lanzó una nueva ofensiva y recuperó casi todo el territorio recientemente conquistado por Rommel, excepto las guarniciones de Bardia y Sallum. Otra vez el frente quedó en El Agheila.

File:Bundesarchiv Bild 101I-783-0104-38, Nordafrika, italienische Panzer M13-40.jpg

Tanques italianos M13/40 advanzando por el desierto, abril de 1941

Enlace directo: Operación Flipper, Misión: asesinar a Rommel

Tras recibir suministros desde Trípoli, Rommel volvió a atacar. Derrotando a los Aliados en Gazala y capturando Tobruk, los empujó hacia la frontera de Egipto donde fue detenido en la Primera Batalla de El Alamein. En este momento, Bernard Montgomery tomó el mando como comandante de las fuerzas Aliadas en el Norte de África y, después de las victorias en las batallas de Alam Halfa y del Segundo El Alamein, Montgomery empezó a obligar a retroceder a las fuerzas del Eje, hasta capturar Trípoli…[1]

La Factoria Historica


[1] El Reino Unido había tenido fuerzas en Egipto desde 1884, pero muy reducidas después del Tratado Anglo-Egipcio de 1936. Esas fuerzas relativamente modestas estaban principalmente para proteger el canal de Suez, que era vital para las comunicaciones del Reino Unido con sus territorios del Extremo Oriente y del océano Índico. Sin embargo, desde 1938, habían incluido la “Fuerza Móvil”, uno de las dos formaciones acorazadas de entrenamiento británicas, bajo el mando del general de división Percy Hobart. Al estallar la guerra, este grupo fue renombrado como la División Acorazada (Egipto) y luego como la 7ª División Acorazada (más tarde fue conocida como las “Ratas del desierto”) y fue la principal fuerza que sirvió en la defensa de la frontera entre Egipto y Libia al inicio del conflicto. Libia había sido una colonia italiana desde su conquista al Imperio otomano en 1911 y 1912. La principal fuerza en la frontera al empezar la guerra era el 10º Ejército italiano. Los italianos superaban a los británicos en número, en tierra y aire. Sin embargo, los británicos los superaban en calidad. El 11 de junio de 1940, el día siguiente a la declaración de guerra a los Aliados, fuerzas italianas y de la Commonwealth se establecieron en Egipto y empezaron una serie de incursiones. El episodio más notable fue la captura del Fuerte Capuzzo.

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