Clyde Tombaugh

Clyde William Tombaugh nació el 4 de febrero de 1906, cerca de Streator, Illinois. Durante su adolescencia comenzó a interesarse por la astronomía. Su primer telescopio fue uno de almacén de 2, 5 pulgadas y, posteriormente, él mismo construyó uno de 9 pulgadas, en 1928, usando desechos de maquinaria. Con este telescopio realizó meticulosas observaciones de Júpiter y Marte, y envió algunas de ellas al observatorio Lowell. Este trabajo le valió para ser contratado por el observatorio como astrónomo amateur. En 1929 comenzó a trabajar como astrónomo Júnior utilizando una cámara de 13 pulgadas. El trabajo que se le encomendó fue la búsqueda del planeta X, que había sido emprendida antes por Percival Lowell. Clyde tomó fotografías de porciones del cielo cada 5 o 6 días…

 Clyde Tombaugh

Estas se revisaban por el método de centelleo, determinando diferencias en las posiciones de los objetos celestes. En las noches del 23 al 29 de enero de 1930, Tombaugh realizó fotografías de la región de delta geminorum. El día 18 de febrero comenzó la comparación, encontrando un cambio en la posición de un objeto de magnitud 17, cuyo comportamiento reflejaba lo predicho para un planeta transneptuniano. Este descubrimiento fue confirmado por otras observaciones y se dio el anuncio al mundo el día 13 de Marzo de 1930. A este nuevo objeto se le dio el nombre de Plutón, el Dios de los infiernos en la mitología Griega, pero se cree que igualmente es un encubierto homenaje a Percival Lowell.

Clyde Tombaugh

Enlace directo: Planetario

Tombaugh continuó estudiando el cielo durante trece años, descubriendo 6 cúmulos estelares, dos cometas, cientos de asteroides, varias docenas de cúmulos de galaxias y un supercúmulo. En 1932 descubrió una Nova en la constelación del Cuervo (TV Corvi). En 1945 fue despedido del observatorio Lowell por causas financieras. Partió hacia Nuevo México y, en 1946, se posesionó como jefe de medidas ópticas en el laboratorio de investigaciones balísticas. En 1955 inició el grupo planetario en la universidad del estado de Nuevo México. Construyó el telescopio del observatorio universitario de las Montañas Tortugas, con el que comenzó a trabajar en 1967. Fue responsable del programa de astronomía, convirtiéndolo en un programa independiente en 1970. Permaneció activo mucho después de su retiro y, cuando le fue solicitado su primer telescopio para el museo Smithsoniano, contestó que aún lo estaba utilizando. Clyde Tombaugh murió el 17 de Enero de 1997 en Las Cruces, Nuevo Méjico, a los 90 años de edad…[1]

La Factoria Historica

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[1] Se ha denominado como planeta X a un planeta hipotetizado más allá de Neptuno. La «X» se refiere a desconocido, no al número romano 10, ya que solo había ocho planetas conocidos al momento de empezar a llamar planeta X a un hipotético planeta del Sistema Solar. En la cultura popular, el planeta X se convirtió en algo genérico para señalar un planeta imposible de encontrar en el Sistema Solar. Si bien Plutón fue descubierto gracias a la búsqueda del planeta X, no es el planeta X, y desde 2006 ha dejado de ser considerado dentro de la categoría de planeta para ser incluido en la de los planetas enanos. Tampoco lo son Ceres, del Cinturón de Asteroides o Eris, del Cinturón de Kuiper. Por las irregularidades que presentaba la órbita de Neptuno tras ser descubierto (en 1846), los astrónomos se volcaron a la búsqueda de un noveno planeta en el Sistema Solar. El astrónomo aficionado Percival Lowell (1855-1916) lo llamó planeta X cuando comenzó a buscarlo en 1905. En 1930 ―14 años luego de la muerte de Lowell―, el astrónomo Clyde Tombaugh (1906-1997) del Observatorio Lowell, en Arizona (Estados Unidos) creyó descubrir el astro que llevaba a Neptuno a semejantes irregularidades, y lo llamó Plutón. Tombaugh había seguido los pasos de Lowell metódicamente. La técnica utilizada era tomar dos fotografías de la misma región del cielo en dos días diferentes. Cada una mostraba entre 50 000 y 400 000 estrellas. Si los puntos de luz eran solo estrellas, ambas imágenes serían idénticas. Si se proyectaban sobre una pantalla en rápida alternancia, ninguna estrella se movería. Pero si uno de esos puntos de luz era un planeta, se movería contra el fondo estrellado durante la alternancia de fotografías. Y finalmente se movieron; eso fue notado por Tombaugh el 18 de febrero de 1930. Lo vio en la constelación de Géminis. De la pequeñez del objeto dedujo que tenía que moverse muy lento, y más allá de la órbita de Neptuno. El descubrimiento del objeto transneptuniano fue anunciado el 13 de marzo de 1930, septuagésimo quinto aniversario del nacimiento de Percival Lowell. El nombre elegido para el nuevo planeta fue Plutón, dios homónimo de la oscuridad infernal y de los muertos en la mitología romana. No obstante, cálculos posteriores demostraron que la masa de Plutón no era suficiente para explicar las variaciones en la órbita de Neptuno, por lo que la búsqueda no se consideró finalizada. En 2008 un equipo japonés de la universidad de Kobe publicó unos cálculos que sugerían la existencia de un planeta de un tamaño de hasta dos tercios el de la Tierra, orbitando a unas 100 UA (unidades astronómicas, la distancia media entre la Tierra y el Sol). Hasta la fecha no se han encontrado pruebas de su existencia.

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